Voor het eerst is er in de Omloop van Vlaanderen een shakedown. We lopen langs de wagens in de service op Slypskapelle, nabij Moorslede. Een blinkende Porsche GT3, een gloednieuwe Renault Clio, nog maagdelijk wit, twee Mini’s met Japanse nummerplaten, de Escort van… Wat? Japanse Mini’s?

Een Japanner met vissershoedje zit naast de servicebus, twee van zijn landgenoten leunen op een muurtje. Een grijze en een rode Mini. Nogmaals de nummerplaten controleren. Inderdaad, Japanse kentekens. Wie? Waarom? Hoe? Aan de kant staat Paul Dolan en hij ziet mijn vertwijfeling. De Engelsman staat me te woord.

Inderdaad, zij komen rechtstreeks van Japan. Nu, het is te zeggen, van Engeland. Geen van hen spreekt echt veel Engels. Ik ken Kitani al jaren. Hij heeft een bedrijf, garage Grace, dat Classic Mini’s verzorgt in Japan. Zelf heb ik ook een business met oldtimers en klassieke wagens: Dolan Classic Cars. Ze kwamen in 1989 naar Engeland en kochten een Mini van één van mijn klanten, en kwamen zo bij mij terecht. Ik ken ze dus al 30 jaren. Ieder jaar komen ze uit Japan, en selecteren dan een paar rally’s in het Engelse kampioenschap om aan deel te nemen. Het was de bedoeling dat ze nu een rally op het Isle of Man gingen rijden, maar die werd afgelast. En toen kwam België ter sprake. Deze Omloop is een asfaltrally, en gelijkaardig aan de proeven die ze wel gewoon zijn.”

Nu eerlijk”, gaat Paul Dolan verder. “Het zijn Mini’s. Die zullen niet wedijveren met de R5 machines hier! In Japan hebben ze weinig gelegenheden om rally te rijden. Hun ervaring en kennis is dan ook niet wat we in Europa gewend zijn. Maar ze hebben in al die jaren wel veel opgepikt. Uiteindelijk gaat het hun om de deelname, het feit dat ze deze of gene rally in Europa hebben gereden, en om het amusement. Het heeft zijn return in hun bedrijf. Hun website toont de exploten in Europa. Maar de strijd zal dit weekend vooral tussen de Mini’s gaan!”

Aan de start in Roeselare staan dertien Mini’s, een mooie viering voor de 60ste verjaardag van de Mini. Daaronder heel wat Britten en met nummer 91 en nummer 92 dus ook… twee Japanse Mini’s.

(foto’s: W.Bouchez)