Amper een week vóór zijn volgende afspraak in het WRC, de Rally van Duitsland, waagt Thierry Neuville komend weekend zijn kans op het circuit tijdens de TCR-wedstrijd op de Nürburgring. Met zijn huidige derde plaats in het WRC-klassement op 25 punten van de leider, blijft Thierry één van de titelkandidaten in het wereldkampioenschap rally. Eerdere overwinningen dit seizoen in Corsica en Argentinië bevestigen die ambities. Maar Thierry heeft ook leuke herinneringen aan circuitraces:  

“Toen ik klein was, gingen we vaak naar Spa voor de Formule 1 en de 24 Uur. Maar mijn passie voor rally is natuurlijk wel altijd groter geweest.” In juli kon Thierry al een eerste keer testrijden met zijn nieuwe auto, de VIP-wagen die deelneemt aan de ADAC TCR Deutschland, ingeschreven door Hyundai Duitsland voor het Team Engstler. Luca Engstler, vorig jaar runner-up in het Duitse TCR-kampioenschap en merkambassadeur voor Hyundai Duitsland, bezorgde hem de nodige coaching. Thierry vat de ervaring als volgt samen: “Deze i30 N TCR ligt veel dichter bij een productiewagen dan mijn i20 WRC. Maar allebei bieden ze wel unieke sensaties, en het zijn auto’s die elk in hun categorie wedstrijden kunnen winnen. In mijn Word Rally Car beschik ik over vierwielaandrijving, een centraal differentieel, zowat 400 pk en veel meer ontwikkelde aerodynamica. De i30 N TCR heeft ‘maar’ 350 pk en blijft een voorwielaandrijver. Het hele design is dus totaal verschillend.”

Ambities?

Hij heeft slechts beperkte ervaring op circuit, maar Thierry zou Thierry niet zijn als hij voor zichzelf voor het weekend op de Nürburgring niet een paar ambities zou hebben gesteld: “Ik heb best al een goeie feeling met deze auto, en de donderdag voor de wedstrijd komen we nog extra testen op de Nürburgring zelf. Daar krijg ik steun van Gabriele Tarquini, kampioen in de FIA WTCR. Nu goed, de andere piloten hier zijn specialisten in de discipline, dus ik ga niet beweren dat ik meteen vooraan mee ga strijden. Maar ik denk dat ik best wel voor een paar verrassingen kan zorgen, en bovendien ben ik er zeker van dat ik hier zaken ga leren die me kunnen helpen in de rally’s op asfalt.”

Een stevig gevulde agenda voor Thierry dus, die meteen na de Nürburgring aan de slag gaat voor de ADAC Rally Deutschland, van 22 tot 25 augustus in de regio rond Bostalsee in het Duitse Saarland