Met de Rally van de Azoren trapt ook het FIA Europese Rallykampioenschap weer af voor een nieuw seizoen. Een kampioenschap dat nog steeds in stijgende lijn zit want voor de toch niet evidente verplaatsing naar de Azoren telt men liefst…21 R5 wagens!

Volgende woensdag zien de toeschouwers de eerste wagens in actie tijdens de traditionele City Show, in de hoofdstad Ponta Delgada. Op donderdag gaat het dan naar de kwalificatieproef op Remédios en de eigenlijke rally gaat donderdagnamiddag van start met de 11 km lange openingsproef op Coroa da Mata stage.

Het parcours telt een nieuwe proef met start in Mediana en finish in Remédios op donderdag die delen herneemt van de vroegere Soluções M en op vrijdag is er de nieuwe Vista do Rei Feteiras. Diezelfde vrijdag is er de langere (10.9 km) Pico da Pedra en het koninginnestuk, de Sete Cidades klassementsproef langsheen de kraterwand van de vulkaan. Op zaterdag wordt deze EK openingsmanche dan afgesloten met passages in het dorpje São Miguel (in de noord-oostelijke bergen) en op Graminhais, Tronqueira en Vila Franca São Bras.

VW Polo R5 vs Skoda Fabia R5 vs Hyundai i20 R5

Het EK Rally kan tellen op een trouwe klantenbasis want regerend kampioen Alexey Lukyanuk (met co Alexey Arnautov) is terug. De Rus zit deze keer niet in zijn vertrouwde Fiesta maar in een Citroën C3 R5 van Saintéloc om zijn titel te verdedigen. Nog in de R5 machine van het Franse merk vinden we het Zweedse talent Mattias Adielsson en Azoren winnaar Bernardo Sousa. Maar uitkijken wordt het uiteraard naar het VW Polo R5 eskader dat aantreedt met Marijan Griebel (Duits en dubbel ERC Junior kampioen) en Norbert Herczig (viervoudig Hongaars kampioen) op de wagens geprepareerd door het welgekende Oostenrijkse Baumschlager Rallye & Racing. We zien in ieder geval ook Pierre-Louis Loubet bij Team Oscaro, Ricardo Moura (meervoudig winnaar op de Azoren), Łukasz Habaj (de Poolse kampioen) en Chris Ingram (ERC Junior kampioen 2017) op Skoda Fabia R5 terwijl Bruno Magalhães aan het stuur zal zitten van een Hyundai i20 R5. Vreemde eend in de bijt wordt de Tsjech Vojtĕch Štajf, journalist, uitgever en rallyrijder met veel ervaring, die de Fabia R5 van de Tsjechische automobielclub zal bemannen.

48 FIA ERC met 18 Juniors

West-Vlaming Filip Pyck zal met zijn Lancer Evo X van start gaan in de categorie ERC2. Tussen de 48 wagens die onder FIA ERC vlag zullen starten, ook 18 Junior rijders, met Grégoire Munster, maar daar komen we later nog op terug. Verder zullen 11 wagens deelnemen van het Portugese rallykampioenschap. Hier vindt u de volledige deelnemerslijst

PROGRAMMA (overzicht)*
20/03/2019 (20u25-23u00): City Show
21/03/2019 (15u00-19u00): Coroa da Mata + Marques 1
22/03/2019 (10u30-19u00): Sete Cidades 1 + Sete Cidades 2 + SSS Marques
23/03/2019 (10u20-18u10): Tronqueira 1 + Tronqueira 2 + podium

(* De Azoren lopen twee uur achter op onze tijd, d.w.z. 8u00 plaatselijk is 10u00 Belgische tijd. De vermelde uren zijn plaatselijke tijd)