Alles wijst er op dat de Herock Spa Rally 2018, de tweede manche van het JobFixers Belgian Rally Championship, een heel open wedstrijd wordt. Nogal wat teams kunnen namelijk aanspraak maken op de winnaarstrofee die op zaterdagavond na tweehonderd km tegen de klok wordt uitgereikt. Alle tenoren hebben één punt gemeen: ze zijn op zoek naar revanche!

Princen-Eelbode (Skoda Fabia R5): Kris Princen, afgelopen zaterdag laureaat in Haspengouw, is zeker nog niet vergeten dat hij in 2017 aan de leiding van de Herock Spa Rally reed, vooraleer hij met de streep in zicht fout in ging. Deze keer krijgt hij Bram Eelbode naast zich, en Princen is vastbesloten het eind te halen, op de eerste plaats bovendien. Het zou hem maximaal laten profiteren van zijn belangrijkste titelconcurrent, regerend kampioen Vincent Verschueren.

Cherain-Cuvelier (Skoda Fabia R5): Twaalf maanden geleden reed Cédric Cherain met zijn DS3 RRC als eerste over het finishpodium, maar hij verloor de overwinning voor de groene tafel na een akkefietje over de banden. Omdat hij in Haspengouw te vroeg de strijd moest staken heeft de Luikenaar dus op zijn minst twee goede redenen om aan het stuur van zijn Skoda te proberen te winnen.

De Mévius-Louka (Peugeot 208 T16 R5): Omdat hun Peugeot 208 R2 het lange rechte stuk van Francorchamps niet kon verwerken, moesten de vertegenwoordigers van het RACB National Team in 2017 al snel de strijd staken in de Herock Spa Rally. Sindsdien hebben ze een – grote – stap voorwaarts gemaakt en komen ze nu met een T16 R5 aan de start. Ze dromen van revanche en zijn vast van plan om na een mooie start van het seizoen 2018 op hetzelfde elan door te gaan.

De Mévius-Leyh (Skoda Fabia R5): Zijn deelname aan de Condroz 2017 was te snel afgelopen, ondanks het feit dat hij voorin kon meedraaien. Ghislain de Mévius – met André Leyh aan zijn zijde – wil die pechepisode vergeten en strijdt in Spa om de zege. We kunnen ons ook voorstellen dat hij de tijden van zijn kleine broer in de gaten zal houden…

Albert-Mergny (Ford Fiesta R5): Ook hij houdt gemengde gevoelens over aan de meest recente Condrozrally, na een spectaculaire crash. Een jaar geleden zorgde een probleem met de ontsteking voor een opgave in Spa. Op een terrein dat hij goed kent, wil de streekrijder zijn pechreeks halt toeroepen door met zijn Ford Fiesta R5 een sterke prestatie neer te zetten.

Fernémont-Maillen (Skoda Fabia R5): Hij begint zijn seizoen 2018 in Spa en rijdt voor het eerst met een Skoda Fabia R5. Hij hoopt zijn opgave van de vorige editie, wegens remproblemen, te doen vergeten en een pak punten te scoren voor het kampioenschap.

Debackere-Bostoen (Skoda Fabia R5): De amazone uit Wervik keert terug naar de Ardennen waar ze twaalf maanden geleden na een ongeval moest opgeven. Het doel dat ze deelt met corijder Didier Bostoen lijkt dus makkelijk te raden: in de kopgroep aan de finish geraken en de eerste punten voor het kampioenschap scoren.

Fumal-Louette (Citroën DS3 R5): net zoals Cédric Cherain raakte ook hij verwikkeld in de bandenaffaire van 2017, waardoor hij een plaats bij de eerste vijf verloor. “Mr. Cybernet” wil dit jaar minstens even goed doen, zonder de problemen na de finish. Toch zal hij wat tijd nodig hebben om in het juiste ritme te geraken.

Snijers-Bouchat (Porsche 997): Hun Rally van Haspengouw zat er na twee stukke aandrijfassen veel te snel op, dus de meervoudige Belgische rallykampioen en zijn wingman beginnen hun campagne 2018 pas echt in Spa… een rally waar ze twaalf maanden geleden voortijdig de strijd moesten staken.

Bij de deelnemers aan de tweede manche van het kampioenschap zijn er nochtans ook nog die op geen enkele manier op revanche zinnen, maar die toch stevige ambities koesteren. Dan denken we in de eerste plaats aan Bedoret-Walbrecq (Peugeot 208 T16 R5), auteurs van een overtuigend debuut met hun R5-bolide in Landen of Bouvy-Hottelet (Porsche 997) die de schitterende derde plaats van 2017 willen bevestigen. Cartelle-Jacob (Porsche 997) strijden voor het eerst mee bij de grote jongens en zullen op de voet worden gevolgd, net zoals Cracco-Vermeulen (Ford Fiesta R5), voor wie de Herock Spa Rally vooral zal dienen om opnieuw in het wedstrijdritme te geraken.

Wat is er nieuw?

De Herock Spa Rally 2018 is het decor voor twee Belgische premières, twee auto’s die heel snel heel hoog zullen scoren bij de toeschouwers.

De Fiat 124 Abarth beschikt nu over een RGT-homologatie, en stond nooit eerder binnen onze landsgrenzen aan de start. Wie anders dan Cédric De Cecco is bereid die uitdaging aan te gaan? De Luikenaar, die normaal met voorwielaandrijvers of 4×4’s rijdt, zal samen met co Jérôme Humblet zijn gebruikelijke reflexen moeten vergeten. Maar we zijn er van overtuigd dat hij de kleine Italiaanse GT snel onder de knie zal krijgen.

Een andere nieuwigheid komt in bijzondere omstandigheden aan de start: de tijden van de Renault Clio van Florian Jupsin zullen worden opgenomen, maar hij zal niet in de rangschikking van de wedstrijd worden opgenomen. Een beetje zoals de Corse van Thierry Neuville in de Legend Boucles. De Clio is gebouwd volgens de in Spanje heersende N5-regels en is niet gehomologeerd in België: “Ik wil de RACB bedanken om deze materie met een open geest te behandelen en me toe te laten aan de start, zodat ze mijn tijden ook officieel meten”, benadrukt de rijder uit Theux, die aan de start komt met zijn kameraad Andy Mawet. Deze Clio, die dicht bij de modellen van de toekomstige R4-klasse staat, beschikt over een vierwielaandrijving en wordt aangedreven door een 1.6 turbomotor van ongeveer 290 pk, gekoppeld aan een sequentiële zesbak.

De prestaties van de Renault worden rechtstreeks vergeleken met die van de Mitsubishi’s Evo van Jean-Philippe Radoux, Steve Vanbellingen en Jimmy D’Hondt.

Voeg bij deze lijst nog de talrijke wagens uit de klassen NCM en NCE (Peugeot 306, Renault Clio, Ford Fiesta R200, BMW M3, VW Golf et Polo, Honda Civic), RC4 (Peugeot 208, Ford Fiesta, Opel Adam, Skoda Fabia) etnRC3 (Citroën RS3, Renault Clio), en u merkt dat het startveld – in BRC – van de editie 2018 van de Herock Spa Rally er indrukwekkend uitziet!