De promotie van onze landgenoot Stoffel Vandoorne naar de F1 doet jongeren aan het dromen slaan. Zo heeft de piepjonge Ugo de Wilde, na acht succesvolle competitieseizoenen met Belgische titels in Mini en Junior, en daarna twee jaar op internationaal niveau waar hij als privérijder moest opboksen tegen de beste fabrieksrijders, beslist om de stap te zetten naar de eenzitters. De keuze van Ugo voor de Franse F4, de voormalige Auto Sport Academy die vandaag de naam FFSA Academy draagt, is erg logisch. Het is het enige Europese eenzitterkampioenschap waar 14-jarige rijders aan de start worden toegelaten. Op de agenda staan zeven afspraken (21 races in totaal) op F1-circuits als Spa-Francorchamps, op 7, 8 en 9 juni in het kader van de Spa Euro Race.

Dit F4-kampioenschap kwam in 2010 op naam van Stoffel Vandoorne, die een jaar eerder het stuurwiel van de RACB had gewonnen. Hij was toen 18…

“Ik ben vier jaar jonger, maar na vijf testdagen met de F4 in Zolder en in Le Mans moet ik stellen dat ik me al op mijn gemak voel”, aldus de voormalige karter die bij dit grote avontuur wordt gesteund door goed twintig vrienden en partners. “De F4 heeft aan het stuur niets te maken met een kart. Je moet wennen aan het gewicht en de massaoverdracht. Remmen is het belangrijkste. Maar tijdens elke sessie maak ik vooruitgang. Tijdens mijn laatste test in de Sarthe liet ik trouwens een bemoedigende chrono optekenen, niet ver van een tweedejaars die het circuit al als zijn broekzak kende.”

De FFSA Academy heeft heel wat voordelen, zoals identiek materiaal voor iedereen met een chassis van Signatech en een Renault-motor van 160 pk. En dit jaar lijkt de eenzitter meer op een kleine F3, dankzij enkele nieuwe aerodynamische elementen en een diffuser achteraan, waardoor de auto al twee seconden sneller is op Le Mans.

“Het is een school met stages waarin je alle kneepjes van het vak leert. Je moet immers niet alleen aan een stuur kunnen draaien om een carrière uit te bouwen. Het twintigtal academici moet met gelijkwaardig materiaal de strijd met elkaar aangaan. De besten zullen dus vooraan rijden”, vertelt de vader, een gespecialiseerde autosportjournalist die erg fier is op zijn zoon. “Ik moet toegeven dat hij indruk op me heeft gemaakt tijdens de testen, door zijn methodische aanpak, zijn kalmte en zijn regelmaat. Hij heeft op twee dagen tijd 650 kilometer afgemaald in Le Mans zonder ook maar één fout te maken en hij maakte vooruitgang in elke sessie. Omdat hij onder meer erg snel het juiste ritme te pakken had, hebben we dus alles uit de kast gehaald om hem zijn eerste seizoen op dit niveau te laten betwisten. Omdat hij dit jaar 15 moet worden om zijn licentie te behalen en hij zijn verjaardag viert op 20 november, wordt hij dit seizoen dus de jongste rijder ter wereld in een eenzitter.”

Natuurlijk wil hij zijn uiterste best doen, maar er wordt geen druk op zijn schouders gelegd…

“De Chinees Yife Ye bleef vrij onzichtbaar tijdens zijn eerste jaar in 2015, op 14-jarige leeftijd, maar een jaar later was hij dominant in de F4”, analyseert een rustige Ugo. “De doelstelling is dus eenvoudig: een leerjaar en daarna een seizoen om de titel te behalen op 15-jarige leeftijd, de beurs van 100 000 euro te winnen en vooral te integreren in het opleidingsprogramma van Renault F1. In 2017 zullen we al erg gelukkig zijn met de titel van beste rookie en/of beste Junior (minder dan 16 jaar oud op 13 april) met daarbovenop misschien enkele podiumplaatsen op het einde van het seizoen.”

Naast Stoffel Vandoorne hebben verschillende andere uitstekende rijders hun debuut beleefd in de Franse academie: we denken maar aan de voormalige F1-rijder Jean-Eric Vergne, de meest recente GP2-kampioen Pierre Gasly, maar ook referenties in de uithouding zoals Romain Dumas, Stéphane Sarrazin, Loïc Duval, Benoît Tréluyer of Marcel Fässler.

“Er is ook een zekere Belgische traditie, want voor Stoffel werd het kampioenschap gewonnen door mijn voormalige mecanicien in de karting, Benjamin Bailly, en vorig jaar werd mijn vriend Gilles Magnus vicekampioen algemeen”, doet Ugo het verhaal verder, na een stageweek in Italië met de coach van het Toyota-team in het WEC en Haas F1. “Er wacht me nu nog iets meer dan een maand om me zo goed mogelijk voor te bereiden. Ik heb een stage in Le Mans met de FFSA Academy van 13 tot 16 maart. Vervolgens staan er nog twee of drie testdagen op het menu, op circuits van het kampioenschap, onder meer in Francorchamps.”

Een kampioenschap dat op gang wordt gefloten in het weekend van 16 april in Nogaro, tijdens de traditionele ‘Coupes de Pâques’. Monza (in het voorprogramma van het WTCC), het stratencircuit van Pau, Le Castellet, Magny-Cours maar ook Barcelona en Francorchamps (in het kader van de Spa Euro Race midden juni) hebben een plaats veroverd op de prachtige kalender van de Franse F4.

“Stuk voor stuk prestigieuze circuits die ik ken dankzij mijn Playstation”, lacht Ugo. “Ik leef in een droom. Ik geniet van elke dag en ben voor 150% gemotiveerd. Ik wil de zaken grondig aanpakken. Alles komt op zijn tijd. We hebben veel minder geld dan vele anderen in het milieu, maar Stoffel is het bewijs dat je moet blijven geloven in je dromen en dat het ook zonder rijke ouders kan lukken. Ik was vaak de jongste in alle kartingcategorieën en voor mij vormde het nooit een probleem om te racen tegen oudere en meer ervaren rijders. Integendeel, het is de ideale manier om veel bij te leren. Verder bedank ik alle mensen die me hebben gesteund, mijn familie, mijn trouwe partners, enkele mecenassen en mijn coach Rodolphe Koentges. Ik sta te popelen om mijn eerste stilstaande start te nemen en mijn eerste wedstrijden te betwisten met een auto. Ik hou jullie op de hoogte. Tot snel op de circuits.”

De kalender van de F4 FFSA Academy

15-16-17 april: Coupe de Pâques in Nogaro (Fra)

28-29-30 april: WTCC in Monza (Ita)

19-20-21 mei: GP van Pau (Fra)

9-10-11 juni: Spa Euro Race (Bel)

8-9-10 september: Magny-Cours (Fra)

28-29-30 september: Barcelona (Spa)

13-14-15 oktober: Le Castellet (Fra)