De eerste testweek van Stoffel Vandoorne (25) kan je moeilijk geslaagd noemen. Onze landgenoot en zijn teamgenoot Fernando Alonso deden tijdens de vierdaagse test in Barcelona vrijwel niets verkeerd, integendeel. Maar F1 is nu eenmaal een mechanische sport, wat betekent dat het materiaal even belangrijk is als de rijders. En net daar lijkt het schoentje opnieuw te wringen bij McLaren-Honda.

Tijdens de teampresentatie vorige week leken zowel Vandoorne als Alonso voorzichtig enthousiast over het nieuwe seizoen. McLaren gaat haar derde seizoen in met motorleverancier Honda, en achter de schermen zijn er veel veranderingen doorgevoerd: zo is dit de eerste keer sinds de vroege jaren 80 dat Ron Dennis niet betrokken is bij het management van McLaren. Zak Brown nam zijn post als CEO over, en met de prachtige oranje-zwarte kleurstelling lijkt het erop dat het Britse team een nieuwe start wil maken.

Helaas voor McLaren-Honda blijven de spoken uit het recente verleden hen achtervolgen. Fernando Alonso kon tijdens de eerste testdag op maandag amper rijden met de nieuwe MCL32 door een probleem met het oliesysteem, één dag later viel Stoffel Vandoorne na twee installatierondjes meteen stil in de pits. Onze landgenoot kon uiteindelijk wel nog veertig rondjes rijden over de piste in Catalunya. Dag drie en vier verliepen zonder grote problemen, maar McLaren-Honda heeft in vergelijking met haar concurrenten opnieuw zeer weinig kilometers gemaakt. Slechts 208 rondjes werden er gereden tijdens de vierdaagse test, enkel Scuderia Toro Rosso (183) deed slechter. En in vergelijking met bijvoorbeeld de regerende wereldkampioenen Mercedes (558 rondes) verbleken de cijfers van McLaren al helemaal.

Ondanks de problemen met de wagen bekijkt Vandoorne het nog steeds positief. “In vergelijking met het begin van de week hebben we veel vooruitgang geboekt”, zegt de GP2-kampioen van 2015. Hij gaf ook al aan dat hij zich zeer comfortabel voelt in de wagen. Bovendien mocht hij tijdens de allerlaatste testdag de regenbanden van Pirelli testen, een kans die teamgenoot en tweevoudig wereldkampioen Fernando Alonso nog niet heeft gekregen.

De snelste tijd na afloop van de eerste wintertest was voor de Finse Mercedes-rijder Valtteri Bottas. Vooral Ferrari lijkt voorlopig in staat om een vuist te maken tegen de regerende wereldkampioenen.

Volgende week is er de laatste test voor het openingsweekend in Australië. De testdagen zullen net zoals deze week plaatsvinden op het Circuit de Catalunya nabij Barcelona, van dinsdag 7 tot vrijdag 10 maart.

(Sam Varewyck – foto’s McLaren-Honda)